Marcus Garvey y la adopción del patrimonio africano

Ninguna biografía de Marcus Garvey estaría completa sin definir las opiniones radicales que lo convirtieron en una amenaza para el statu quo. La historia de la vida del activista nacido en Jamaica comienza mucho antes de que llegara a los Estados Unidos después de la Primera Guerra Mundial, cuando Harlem era un lugar apasionante para la cultura afroamericana. Poetas como Langston Hughes y Countee Cullen, así como novelistas como Nella Larsen y Zora Neale Hurston, crearon una literatura vibrante que capturó la experiencia negra. Músicos como Duke Ellington y Billie Holiday, que tocaban y cantaban en los clubes nocturnos de Harlem, inventaron lo que se ha llamado «la música clásica de América»: el jazz.

En medio de este renacimiento de la cultura afroamericana en Nueva York (conocido como el Renacimiento de Harlem), Garvey captó la atención de los americanos blancos y negros con su poderosa oratoria e ideas sobre el separatismo. Durante la década de 1920, la UNIA, la base del movimiento de Garvey, se convirtió en lo que el historiador Lawrence Levine ha llamado «el movimiento de masas más amplio» de la historia afroamericana.

Vida temprana

Garvey nació en Jamaica en 1887, que entonces formaba parte de las Indias Occidentales británicas. En su adolescencia, Garvey se trasladó de su pequeña aldea costera a Kingston, donde los oradores políticos y los predicadores lo cautivaron con sus habilidades para hablar en público. Comenzó a estudiar oratoria y a practicar por su cuenta.

Entrada en la política

Garvey se convirtió en capataz de una gran imprenta, pero una huelga en 1907 durante la cual se puso del lado de los trabajadores en lugar de la dirección, hizo descarrilar su carrera. El darse cuenta de que la política era su verdadera pasión impulsó a Garvey a empezar a organizar y escribir en nombre de los trabajadores. Viajó a América Central y del Sur, donde habló en nombre de los trabajadores expatriados de las Indias Occidentales.

La UNIA

Garvey fue a Londres en 1912 donde se reunió con un grupo de intelectuales negros que se reunieron para discutir ideas como el anticolonialismo y la unidad africana. Al regresar a Jamaica en 1914, Garvey fundó la Asociación Universal para el Mejoramiento del Negro o UNIA. Entre los objetivos de la UNIA figuraban la fundación de colegios para la enseñanza general y profesional, la promoción de la propiedad empresarial y el fomento de un sentido de hermandad entre la diáspora africana.

El viaje de Garvey a América

Garvey tuvo dificultades para organizar a los jamaicanos; los más ricos tendían a oponerse a sus enseñanzas como una amenaza a su posición. En 1916, Garvey decidió viajar a los Estados Unidos para aprender más sobre la población negra de ese país. Descubrió que había llegado el momento de la UNIA en los Estados Unidos. Cuando los soldados afroamericanos comenzaron a servir en la Primera Guerra Mundial, existía la creencia generalizada de que ser leal y cumplir con su deber para con los Estados Unidos daría como resultado que los estadounidenses blancos abordaran las terribles desigualdades raciales que existían en la nación. En realidad, los soldados afroamericanos, después de haber experimentado una cultura más tolerante en Francia, volvieron a casa después de la guerra para encontrar el racismo tan profundamente arraigado como siempre. Las enseñanzas de Garvey hablaban a aquellos que se habían sentido tan decepcionados al descubrir el status quo que seguía vigente después de la guerra.

Las enseñanzas de Garvey

Garvey estableció una sucursal de la UNIA en la ciudad de Nueva York, donde celebró reuniones, poniendo en práctica el estilo oratorio que había perfeccionado en Jamaica. Predicó el orgullo racial, por ejemplo, animando a los padres a dar a sus hijas muñecas negras para que jugaran. Dijo a los afroamericanos que tenían las mismas oportunidades y posibilidades que cualquier otro grupo de personas en el mundo. «Arriba, raza poderosa», exhortó a los asistentes. Garvey dirigió su mensaje a todos los afroamericanos. Con ese fin, no sólo estableció el periódico Negro World sino que también organizó desfiles en los que marchó, vistiendo un animado traje oscuro con rayas doradas y luciendo un sombrero blanco con pluma.

Relación con W.E.B. Du Bois

Garvey se enfrentó a prominentes líderes afroamericanos de la época, incluyendo a W.E.B. Du Bois. Entre sus críticas, Du Bois denunció a Garvey por reunirse con miembros del Ku Klux Klan (KKK) en Atlanta. En esta reunión, Garvey le dijo al KKK que sus objetivos eran compatibles. Al igual que el KKK, Garvey dijo que rechazaba el mestizaje y la idea de la igualdad social. Los negros en América necesitaban forjar su propio destino, según Garvey. Ideas como estas horrorizaron a Du Bois, quien llamó a Garvey «el enemigo más peligroso de la Raza Negra en América y en el mundo» en una edición de mayo de 1924 de The Crisis.

Volver a África

A veces se dice que Garvey ha encabezado un movimiento de «vuelta a África». No pidió un éxodo generalizado de negros de América a África, pero consideró que el continente era una fuente de patrimonio, cultura y orgullo. Garvey creía en la fundación de una nación que sirviera de patria central, como Palestina lo era para los judíos. En 1919, Garvey y la UNIA establecieron la Línea de la Estrella Negra con el doble propósito de llevar a los negros a África y promover la idea de la empresa negra.

La línea de la Estrella Negra

La Black Star Line fue mal gestionada y fue víctima de empresarios sin escrúpulos que vendieron barcos dañados a la línea naviera. Garvey también eligió socios pobres para hacer negocios, algunos de los cuales aparentemente robaron dinero del negocio. Garvey y la UNIA vendieron acciones del negocio por correo, y la incapacidad de la empresa para cumplir sus promesas dio lugar a que el gobierno federal procesara a Garvey y a otras cuatro personas por fraude postal.

Exilio

Aunque Garvey sólo era culpable de inexperiencia y malas elecciones, fue condenado en 1923. Pasó dos años en la cárcel; el presidente Calvin Coolidge terminó su sentencia antes de tiempo, pero Garvey fue deportado en 1927. Continuó trabajando para los objetivos de la UNIA después de su exilio de los Estados Unidos, pero nunca pudo regresar. La UNIA siguió luchando, pero nunca llegó a las alturas que tuvo bajo el mandato de Garvey.

Fuentes:

Levine, Lawrence W. «Marcus Garvey y la política de revitalización». En el pasado impredecible: Exploraciones en la Historia Cultural Americana. Nueva York: Oxford University Press, 1993.

Lewis, David L. W.E.B. Du Bois: La lucha por la igualdad y el siglo americano, 1919-1963. Nueva York: Macmillan, 2001.

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