Marie Curie – Madre de la Física Moderna

Marie Curie fue la primera mujer científica verdaderamente famosa en el mundo moderno. Fue conocida como la «Madre de la Física Moderna» por su trabajo pionero en la investigación de la radiactividad, una palabra que ella acuñó. Fue la primera mujer que obtuvo un doctorado en investigación científica en Europa y la primera mujer profesora en la Sorbona.

Curie descubrió y aisló el polonio y el radio, y estableció la naturaleza de la radiación y los rayos beta. Ganó los premios Nobel en 1903 (Física) y 1911 (Química) y fue la primera mujer en recibir un premio Nobel, y la primera persona en ganar premios Nobel en dos disciplinas científicas diferentes.

Hechos rápidos: Marie Curie

  • Conocida por: Investigación en radiactividad y descubrimiento del polonio y el radio. Fue la primera mujer en ganar un Premio Nobel (Física en 1903), y la primera persona en ganar un segundo Premio Nobel (Química en 1911)
  • También conocido como: Maria Sklodowska
  • Nació: 7 de noviembre de 1867 en Varsovia, Polonia
  • Murió: 4 de Julio de 1934 en Passy, Francia
  • Esposa: Pierre Curie (m. 1896-1906)
  • Los niños: Irène y Ève
  • Dato interesante: la hija de Marie Curie, Irène, también ganó el Premio Nobel (de Química en 1935)

Vida temprana y educación

Marie Curie nació en Varsovia, la menor de cinco hijos. Su padre era profesor de física, su madre, que murió cuando Curie tenía 11 años, también era educadora.

Después de graduarse con altos honores en sus primeros años de escolaridad, Marie Curie se encontró, como mujer, sin opciones en Polonia para la educación superior. Pasó algún tiempo como institutriz, y en 1891 siguió a su hermana, ya ginecóloga, a París.

En París, Marie Curie se inscribió en la Sorbona. Se graduó en primer lugar en física (1893), luego, con una beca, regresó para obtener una licenciatura en matemáticas en la que obtuvo el segundo lugar (1894). Su plan era volver a enseñar en Polonia.

Investigación y Matrimonio

Empezó a trabajar como investigadora en París. A través de su trabajo, conoció a un científico francés, Pierre Curie, en 1894 cuando tenía 35 años. Se casaron el 26 de julio de 1895, en un matrimonio civil.

Su primer hijo, Irène, nació en 1897. Marie Curie continuó trabajando en sus investigaciones y comenzó a trabajar como profesora de física en una escuela de niñas.

Radioactividad

Inspirada por el trabajo sobre la radiactividad en el uranio de Henri Becquerel, Marie Curie comenzó a investigar sobre los «rayos Becquerel» para ver si otros elementos también tenían esta cualidad. Primero, descubrió la radiactividad en el torio, luego demostró que la radiactividad no es una propiedad de una interacción entre elementos sino que es una propiedad atómica, una propiedad del interior del átomo más que de la forma en que está dispuesta en una molécula.

El 12 de abril de 1898, publicó su hipótesis de un elemento radiactivo aún desconocido, y trabajó con pechblenda y calcosina, ambos minerales de uranio, para aislar este elemento. Pierre se unió a ella en esta investigación.

Marie Curie y Pierre Curie descubrieron así primero el polonio (llamado así por su Polonia natal) y luego el radio. Anunciaron estos elementos en 1898. El polonio y el radio estaban presentes en muy pequeñas cantidades en la pechblenda, junto con grandes cantidades de uranio. Aislar las muy pequeñas cantidades de los nuevos elementos llevó años de trabajo.

El 12 de enero de 1902, Marie Curie aisló el radio puro y su disertación de 1903 dio lugar al primer título de investigación científica avanzada que se concedió a una mujer en Francia, el primer doctorado en ciencias concedido a una mujer en toda Europa.

En 1903, por su trabajo, Marie Curie, su esposo Pierre y Henry Becquerel, fueron premiados con el Premio Nobel de Física. Se dice que el comité del Premio Nobel consideró primero dar el premio a Pierre Curie y Henry Becquerel, y Pierre trabajó entre bastidores para asegurarse de que Marie Curie ganara el reconocimiento apropiado al ser incluida.

También fue en 1903 cuando Marie y Pierre perdieron un hijo, nacido prematuramente.

El envenenamiento por radiación debido al trabajo con sustancias radiactivas había comenzado a tener un efecto negativo, aunque las Curias no lo sabían o lo negaban. Ambos estaban demasiado enfermos para asistir a la ceremonia del Nobel de 1903 en Estocolmo.

En 1904, Pierre recibió una cátedra en la Sorbona por su trabajo. La cátedra estableció más seguridad financiera para la familia Curie – el padre de Pierre se había mudado para ayudar a cuidar a los niños. Marie recibió un pequeño salario y un título de Jefe de Laboratorio.

Ese mismo año, los Curas establecieron el uso de la radioterapia para el cáncer y el lupus, y nació su segunda hija, Ève. Eva escribiría más tarde una biografía de su madre.

En 1905, los Curie finalmente viajaron a Estocolmo, y Pierre dio la conferencia Nobel. A Marie le molestaba la atención que se prestaba a su romance más que a su trabajo científico.

De la esposa al profesor

Pero la seguridad duró poco, ya que Pierre murió repentinamente en 1906 cuando fue atropellado por un coche de caballos en una calle de París. Esto dejó a Marie Curie viuda con la responsabilidad de criar a sus dos jóvenes hijas.

A Marie Curie le ofrecieron una pensión nacional, pero la rechazó. Un mes después de la muerte de Pierre, le ofrecieron su silla en la Sorbona, y ella aceptó. Dos años después fue elegida profesora titular, la primera mujer que ocupó una cátedra en la Sorbona.

Más trabajo

Marie Curie pasó los siguientes años organizando sus investigaciones, supervisando las de otros y recaudando fondos. Su Tratado sobre la radiactividad se publicó en 1910.

A principios de 1911, a Marie Curie se le negó la elección a la Academia Francesa de Ciencias por un voto. Emile Hilaire Amagat dijo de la votación, «Las mujeres no pueden formar parte del Instituto de Francia». Marie Curie se negó a que se volviera a presentar su nombre para la nominación y se negó a permitir que la Academia publicara cualquiera de sus trabajos durante diez años. La prensa la atacó por su candidatura.

Sin embargo, ese mismo año fue nombrada directora del Laboratorio Marie Curie, perteneciente al Instituto de Radio de la Universidad de París, y del Instituto de Radioactividad de Varsovia, y se le concedió un segundo Premio Nobel.

Templar sus éxitos ese año fue un escándalo: el director de un periódico alegó una aventura entre Marie Curie y un científico casado. Negó los cargos, y la controversia terminó cuando el editor y el científico arreglaron un duelo, pero ninguno de los dos disparó. Años más tarde, la nieta de Marie y Pierre se casó con el nieto del científico con el que pudo haber tenido la aventura.

Durante la Primera Guerra Mundial, Marie Curie eligió apoyar activamente el esfuerzo bélico francés. Puso sus ganancias en bonos de guerra y equipó a las ambulancias con equipos de rayos X portátiles con fines médicos, conduciendo los vehículos al frente. Estableció doscientas instalaciones permanentes de rayos X en Francia y Bélgica.

Después de la guerra, su hija Irene se unió a Marie Curie como ayudante en el laboratorio. La Fundación Curie se creó en 1920 para trabajar en aplicaciones médicas del radio. Marie Curie hizo un importante viaje a los Estados Unidos en 1921 para aceptar la generosa donación de un gramo de radio puro para la investigación. En 1924, publicó la biografía de su marido.

Enfermedad y muerte

El trabajo de Marie Curie, su marido y sus colegas con la radiactividad se hizo ignorando sus efectos sobre la salud humana. Marie Curie y su hija Irene contrajeron leucemia, aparentemente inducida por la exposición a altos niveles de radiactividad. Los cuadernos de Marie Curie siguen siendo tan radiactivos que no pueden ser manipulados. La salud de Marie Curie estaba decayendo seriamente a finales de los años 20. Las cataratas contribuyeron a la pérdida de visión. Marie Curie se retiró a un sanatorio, con su hija Eve como compañera. Murió de anemia perniciosa, probablemente también un efecto de la radiactividad en su trabajo, en 1934.

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